Bewonder Bagan, de oude hoofdstad van Myanmar

Redactie Lonely Planet
Bewonder Bagan, de oude hoofdstad van Myanmar

De oude hoofdstad van Myanmar, Pagan, is ongelooflijk groot. Maak de klim naar een uitzichtpunt om de tempels te bewonderen die in elke richting deel uitmaken van het landschap. 

‘Deze kant op,’ zegt leerling-monnik Ashin Wila Tha. Hij trekt zijn sandalen uit en stapt vanuit de middaghitte een vervallen tempel binnen in Oud-Bagan. Binnen is het koel en donker, maar een paar lichtstralen zijn genoeg om de inwoner van de tempel op te lichten: een enorme liggende Boeddha. Het beeld is 18 meter lang en vijf meter hoog, gemaakt van steen zo wit en glad als marmer. Op zijn onbeweeglijke gezicht staat een permanente, gelukzalige glimlach.

De liggende Boeddha in de Shinbinthalyaung- tempel. Hij ligt, zoals alle soortgelijke beelden, op zijn rechterzijde, net als Boeddha – naar men zegt – bij zijn dood | Foto: Andrew Montgomery / Lonely Planet

‘Dit is een van de grootste liggende Boeddha’s in Bagan,’ vertelt de monnik. Hij haalt wat kaarsen onder zijn scharlakenrode gewaad vandaan, steekt ze aan en zet ze neer op de uitgestrekte hand van het standbeeld. ‘Sommigen zeggen dat hij slaapt, maar volgens anderen is hij in parinirvana: het moment van de dood en de verlichting.’ Ashin Wila Tha buigt zich over de kaarsen en bidt, dan stapt hij het duister in om een paar wierookstokjes aan te steken in een nis. De stokjes vullen de lucht met het bedwelmende aroma van jasmijn en patchoeli.

In elk ander land zou zich een massa toeristen verdringen rond dit prachtige standbeeld, maar tussen de grootse tempels van Bagan is deze Boeddha bijna een vergeten voetnoot. Bagan ligt op de zonnige oostelijke oever van de Irrawaddy en is het grootste heilige plek van Myanmar. Het is een complex van meer van 2.000 tempels verspreid over 100 vierkante kilometer. Bagan verrees tussen de 11de en de 13de eeuw en werd op bevel van een dynastie van koningen in een moordend tempo gebouwd.  Men zegt dat de stad ooit minstens twee keer zo veel tempels bezat, maar velen zijn al lang tot stof vergaan, als slachtoffers van de verwoestingen van de tijd of door de aardbevingen die Myanmar regelmatig treffen, zoals de verwoestende aardbeving van 1975.

Sinds de laatste grote aardbeving in de regio zijn de meest belangrijke nog staande tempels van de ondergang gered door een enorm restauratieprogramma. Zo ook Ananda met zijn vier gigantische gouden Boeddhabeelden, en Thatbyinnyu, met 61 meter de hoogste tempel van Bagan. De beroemdste tempels worden tussen zonsopkomst en zonsondergang druk bezocht, maar honderden anderen liggen ver van de begane weg, verloren langs stoffige straten, verhuld door doornstruiken en bosjes wollegras. In deze tempels zijn de muren bedekt met fresco’s van duizend jaar oud en mediteren afbrokkelende beelden in het donker, bewaakt door vleermuizen en begroeid met klimplanten.

‘Ik denk niet dat er iemand is die alle tempels in Bagan gezien heeft,’ zegt Ashin Wila Tha, terwijl hij weer tevoorschijn stapt uit de schaduw van de tempel, het warme licht van de vroege avond in. ‘Het zijn er teveel. En het is eigenlijk ook maar goed dat sommige dingen geheim blijven.’ 

Hij trekt zijn sandalen aan en schuifelt weg over de stapstenen van de pagode. Achter de poort rijdt een paardenkar rammelend langs en de koepels van de nabije tempels verdwijnen achter een wolk van oranje stof.

Dit artikel verscheen eerder in Lonely Planet Droomtrips. Oudere nummers online bestellen? Klik dan hier. 

Openingsbeeld: Soft_Light / iStock


Volg Lonely Planet op Instagram